Por qué Plutón ya no es considerado un planeta principal

Antes, Plutón era uno de los planetas del sistema solar. Pero en 2006, la Unión Astronómica Internacional le dio una nueva definición a planeta, cuyos criterios Plutón ya no cumplía. Como resultado, se le otorgó la categoría de planeta enano y fue excluido de la lista de planetas principales del sistema solar.

Ideas en 5 minutos te contará en qué se diferencia el planeta enano del habitual, cuándo y cómo se descubrió Plutón y cómo se destaca de otros objetos del sistema solar.

¿Cuándo y cómo descubrieron a Plutón?

En el siglo XIX, los astrónomos habían registrado la perturbación de la órbita de Urano, el séptimo planeta del sistema solar. Estaban seguros de que tenía influencia por parte de otro octavo planeta. De esta forma, en 1846 se descubrió Neptuno.

Sin embargo, observaciones posteriores llevaron a suponer que en la órbita de Urano estaba influyendo otro noveno planeta. Así, a principios del siglo XX, científicos lanzaron un proyecto para encontrarlo y en 1930 terminó con éxito. El joven astrónomo Clyde Tombaugh tomaba fotografías del cielo nocturno cada pocos días y, después de un año de observaciones, finalmente encontró un objeto en movimiento en 3 tomas del 21, 23 y 29 de enero.

Según la analogía con otros planetas, el nuevo cuerpo celeste fue nombrado en honor a un antiguo dios romano. La elección recayó sobre Plutón, el dios del inframundo. Según la tradición, los satélites del planeta comenzaron a llamarse en honor a las personas que lo rodeaban. Así, el satélite de Plutón descubierto en 1978 recibió el nombre de Caronte (quien portaba las almas a través del río Estigia).

¿Qué características físicas tiene Plutón?

Debido a la gran distancia entre Plutón y la Tierra, la superficie del planeta ha sido poco estudiada. Se cree que consiste en un 98 % de nitrógeno sólido con rastros de metano y monóxido de carbono. Las temperaturas de la superficie oscilan entre −230 y −210 °C.

Plutón da una vuelta completa alrededor del sol en 248 años, y un día del planeta equivale a casi 7 terrestres: 6,387 días. La masa de Plutón es pequeña, y es solo el 0,22 % de la masa de la Tierra. Su diámetro es de 2376,6 km, que es casi 5 veces y media menor que el de la Tierra (el cual es de 12 742 km). A pesar de esto, Plutón es el objeto más grande del cinturón de Kuiper más allá de la órbita de Neptuno.

Plutón tiene 5 satélites. El más grande y cercano de ellos es Caronte, que gira en sincronía con el planeta. El resto (Hidra, Nix, Cerbero y Estigia) giran alrededor de Plutón a su propio ritmo.

¿Cómo el planeta enano se distingue de uno normal?

En 2006, la Unión Astronómica Internacional dio la definición oficial del término “planeta”. Según ella, es un objeto que cumple con los siguientes criterios:

  1. Gira alrededor del sol.
  2. Tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido, de manera que asuma una forma en equilibrio hidrostático (prácticamente esférica).
  3. Ha limpiado el área alrededor de su órbita.

Plutón cumple con los 2 primeros criterios, pero falla en el tercero. La tasa de su propia masa es solo 0,07 de la masa total de otros objetos en su órbita. Al mismo tiempo, Plutón cumple todos los criterios para ser considerado un planeta enano:

  1. Gira alrededor del sol.
  2. Tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido, de manera que asuma una forma en equilibrio hidrostático (prácticamente esférica).
  3. No ha limpiado el área alrededor de su órbita.
  4. No es satélite de ningún otro planeta.
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